Air India está de vuelta con los Tatas. Pero que sigue?

Coomi Kapoor escribe: La afinidad de la casa de negocios por la industria de las aerolíneas y la experiencia en el sector de servicios se pondrá a prueba mientras busca ayudar a la aerolínea perennemente enferma hasta que recupere la salud.

Tata Sons recuperará el control de Air India, ya que se hará cargo del 100 por ciento de la participación del gobierno en la aerolínea nacional. (Expediente)

A medida que se difundían las noticias de que los Tata se hicieron cargo de Air India, bromas mordaces sobre ghar wapasi , airlooms y Tata no siempre significa adiós ', las redes sociales inundaron. El ambiente era abrumadoramente sentimental: una aerolínea perennemente enferma había regresado a sus raíces y estaba esperando que la cuidaran para que recuperara su buena salud. Si bien la venta de Air India es un gran impulso para la campaña de desinversión del gobierno, algunos se preguntaron si la inversión, en un momento en que el negocio de la aviación está estancado, tenía sentido comercial para los Tata. El acuerdo llevaba el sello claro del presidente emérito del grupo Tata, Ratan Tata, de 83 años, un emprendedor con una reputación de apuestas atrevidas, desinhibido por el resultado final, en la adquisición de marcas de primer nivel, ya sea en sobrepujar por el gigante industrial angloholandés, Corus Steel, o comprar Jaguar Land Rover cuando el mercado del sector automotriz estaba a la baja.

A diferencia de la mayoría de las casas comerciales, los hombres al frente del grupo Tata no tendrán que enfrentarse a los accionistas furiosos por su compra. El sesenta por ciento de Tata Sons, la empresa privada de propiedad estricta que dirige el imperio Tata, es propiedad de los dos principales fideicomisos caritativos de Tata, con Ratan Tata como presidente. La familia Pallonji Mistry posee el 18,3 por ciento de la empresa, pero la Corte Suprema dictaminó a principios de este año que los accionistas minoritarios realmente no tienen voz y no pueden quejarse. Un factor monetario reconfortante para Tata Sons es que es el principal accionista de la floreciente Tata Consultancy Services (TCS), la segunda empresa más grande de la India, una fuente de ingresos que ha rescatado al grupo en el pasado.

Dado que los términos del acuerdo de compra aún no se han explicado claramente, sería un error suponer que Air India es necesariamente un albatros que los Tata fueron forzados a comprar por consideraciones alternativas. El grupo Tata ha codiciado la aerolínea desde que el gobierno de Vajpayee habló por primera vez de desinversión, pero sus intentos anteriores fueron frustrados por políticos instigados por rivales comerciales. Air India era, después de todo, el bebé de los Tata y el gobierno se lo arrebató cruelmente y se fue corriendo lentamente al suelo por un mal manejo burocrático. Praful Patel, como ministro de aviación civil, desempeñó el papel de principal hombre de guerra.



La historia de la aviación civil en la India está indisolublemente ligada a los Tatas. Es gracias al difunto Jehangir Ratan Dadabhoy (JRD) Tata, el carismático presidente del grupo, que la primera aerolínea indígena despegó en 1932. JRD, el primer indio en obtener una licencia de piloto comercial, se unió a Tatas a mediados de 1920 y comenzó un servicio aéreo postal de Karachi a Bombay a través de Ahmedabad en asociación con un ex piloto de la RAF, Nevill Vintcent. La inversión original de Tata fue de solo 2.00.000 rupias. El 15 de octubre de 1932, JRD inauguró las aerolíneas, volando personalmente el Puss Moth desde Karachi. De un servicio de correo, fue un pequeño paso hacia los pasajeros voladores. Dentro de los cinco años de operaciones, Tata Aviation Service tuvo una tasa de puntualidad del 99,4 por ciento. Para 1946, Tata Airlines transportaba a uno de cada tres pasajeros en el país. Después de la independencia, JRD concibió un gran plan para convertir su aerolínea internacional bajo el nombre de Air India International, como una empresa conjunta con el gobierno. El gobierno tenía el 49 por ciento del capital social. Air India fue la primera aerolínea asiática en conectar el este con el oeste. JRD sabía que nunca podría competir en tamaño contra las grandes aerolíneas europeas y estadounidenses de aquellos días, como Pan Am, Trans-World Airlines, KLM y British Overseas. Su objetivo era garantizar que Air India fuera insuperable en calidad de servicio, equipamiento, mantenimiento y tiempo. El maharajá reverente, concebido por el irreverente genio del marketing Bobby Kooka, era el logotipo icónico de la hospitalidad real india ofrecida a bordo de Air India. En sus frecuentes viajes, JRD tomó muchas notas, enumerando las quejas más pequeñas, desde la apariencia gastada de un apoyabrazos hasta cambiar el menú para incluir tocino y tomates calientes junto con huevos. Su esposa Thelly y Kooka solían ayudar a reclutar azafatas.

En agosto de 1953, Jawaharlal Nehru, como primer ministro, nacionalizó todas las aerolíneas privadas y las fusionó en corporaciones estatales: Air India e Indian Airlines. A JRD le dolió profundamente que le arrebataran la única empresa para la que tenía tan grandes sueños y en la que había invertido el máximo de tiempo y energía. El gobierno agregó un insulto a la lesión al ofrecer una suma insignificante como compensación por los valiosos activos de las aerolíneas. Aún así, en reconocimiento a su papel, JRD fue nombrado presidente de Air India y director de Indian Airlines. Como presidente no remunerado, JRD continuó dedicando una gran parte de su tiempo a las aerolíneas y, en 1964, Air India encabezó la lista de aerolíneas encuestadas por el London Daily Mail. En marzo de 1977, el primer ministro del Partido Janata, Morarji Desai, asestó el golpe más despiadado: JRD fue eliminado de las juntas directivas de Air India e Indian Airlines y quedó en manos de su avergonzado sucesor, Air Marshal P C Lal, darle la noticia.

Ratan Tata, sucesor de JRD como presidente de Tata, también siente fascinación por volar. Como estudiante universitario en los Estados Unidos, hizo trabajos ocasionales, incluso lavando platos, para poder tomar lecciones de vuelo. Fue el primer indio en pilotar un caza F16 Falcon a la edad de 70 años.

Pero, ¿es suficiente la profunda afinidad de Tata por el negocio de las aerolíneas, la sinergia que pueden proporcionar sus otras compañías y su conocida experiencia en el sector de servicios? El desafío, como sugirió en broma el jefe de relaciones públicas Dilip Cherian, es convertir una marca babu en una marca Bawa. Pero el negocio de las aerolíneas hoy en día es muy diferente de lo que era hace 68 años. Las aerolíneas de bajo costo con gastos generales mínimos y menos adornos han demostrado ser, en general, los modelos más exitosos. El tratamiento de la alfombra mágica de antaño no proporciona necesariamente la clave para un cambio de rumbo de una aerolínea.

Esta columna apareció por primera vez en la edición impresa el 11 de octubre de 2021 con el título 'La ruta de vuelo'. El escritor es el autor de The Tatas, Freddie Mercury y otros Bawas.