Jim Corbett era un inglés y un indio

Devyani Onial escribe: Ser uno no significaba anular el otro. Esto es algo que debe recordarse, ya que se está considerando la propuesta de cambiar el nombre del Parque Nacional Corbett.

Un safari en el Parque Nacional Corbett (Archivo Express)

En los pueblos alrededor del Parque Nacional Corbett en Uttarakhand, abundan las historias sobre Jim Corbett. De cómo Corbett Sahib celebraría las fiestas locales, cómo aparecería con el atuendo local o cómo se uniría al canto de la popular canción folclórica de Kumaoni. Bedu pako baro masa . Todavía hablan de las cartas que escribiría a los aldeanos después de que se fuera a Kenia, preguntando por su salud, preguntando si su vaca había parido o si su techo todavía tenía goteras. Para ellos, Corbett no es un extraño; quizás, en muchos sentidos, sea menos extranjero que el turista que viene de la llanura.

Cuando el ministro de Estado de Medio Ambiente, Bosques y Cambio Climático de la Unión, Ashwini Kumar Choubey, propuso cambiar el nombre del Parque Nacional Corbett a Ramganga, tal vez pensó que estaba eliminando un nombre que sonaba extranjero y reemplazándolo por uno auténtico indio. Pero la realidad de Jim Corbett es un poco más compleja, una que abarca dos mundos, en los que él era tanto externo como interno. Corbett era inglés y patriota; se ofreció como voluntario para las dos guerras mundiales, pero no era un inglés cualquiera en la India. Fue a él a quien los aldeanos de las colinas enviaron mensajes urgentes cuando querían que mataran a un leopardo o tigre devorador de hombres y fue a él a quien los trabajadores de Mokameh Ghat en Bihar, donde trabajaba con los ferrocarriles, acudieron en peligro.

Corbett fue un famoso shikari, un sabio hombre de negocios, un consumado narrador y un exitoso escritor de libros como el Devoradores de hombres de Kumaon (1944), El leopardo devorador de hombres de Rudraprayag (1948) y El tigre del templo (1955) (a veces fue acusado de sobrescribir y embellecer sus cuentos), y un naturalista que desde el principio comprendió la necesidad de proteger el hábitat de los tigres.



Fueron sus esfuerzos y los de Malcolm Hailey, gobernador de las Provincias Unidas, los que dieron como resultado la creación del primer parque nacional de Asia en 1936. El nombre de Hailey, pasó a llamarse Ramganga después de que India se hizo libre. Fue rebautizado como Corbett en 1956, un año después de su muerte, debido a los esfuerzos de Govind Ballabh Pant, luchador por la libertad, primer ministro en jefe de Uttar Pradesh y el líder más alto que ha salido de Kumaon. Se decía que Pant era uno de los pocos o únicos amigos que Corbett tenía en el Congreso. Su relación con los luchadores por la libertad fue complicada. Como escribe Martin Booth en Alfombra Sahib , su biografía de 1986 de Jim Corbett, En cuanto a los indios, Jim era popular entre muchos de ellos, pero odiado por algunos de posición, especialmente aquellos que trabajaban por la independencia de los indios, que detestaban sus actitudes y veían en él una amenaza. Era, en todo caso, demasiado popular. No solo mató a devoradores de hombres y dirigió una aldea modelo, sino que también estaba en la junta de la asociación que velaba por el bienestar de los ex militares indios y, en este papel, era (para la lucha por la independencia) vergonzosamente justo, amable. y entendimiento.

Cuando Corbett vio la inminente independencia de la India, no estaba seguro del futuro suyo y de su hermana Maggie. Los amigos trataron de persuadirlo de que se quedara atrás, pero Corbett temía que se convirtieran en ciudadanos de segunda clase en la India Independiente, al final de la cola, y que murieran solos. Booth escribe: Sus temores deben haber sido en parte infundados. Tenía enemigos, era cierto, pero el amor abrumador que los habitantes de Kaladhungi tenían por Jim y Maggie los habría protegido.

Sin embargo, Corbett decidió mudarse a Kenia donde tenía familia. Pero el anhelo de regresar permaneció. Un inglés y un indio de tercera generación, revoloteó entre dos mundos, a veces con facilidad, a veces con incertidumbre. La contradicción se ilustra mejor en Mi India, cuando en una frase habla de los indios 'y en la siguiente de cómo los que vivimos en la India somos fatalistas. Pero ser uno no significaba cancelar el otro.

Mi padre solía contarnos esta historia sobre cómo Ayarpatta, donde se encuentra la casa de la familia de Corbett en Nainital, obtuvo su nombre. Nunca pudimos averiguar si estaba bromeando o no, pero aparentemente una vez un inglés le preguntó a un residente local qué era ese lugar. Andhyar pat (tono oscuro), respondió. Ay, Ayarpatta, dijo el inglés y así la esquina oscura como boca de lobo recibió un nuevo nombre brillante.

Los indios también se vengaron con frecuencia de los nombres británicos; a Corbett, por ejemplo, se le llamaba habitualmente Carpet sahib. Y así, la India de Corbett siguió adelante, mezclando palabras e identidades y, al hacerlo, creando algo nuevo. Esperemos que también en nuestra nueva India, tanto Ayarpatta como Carpet Sahib puedan prosperar y seguir sorprendiéndonos con algo nuevo.

Esta columna apareció por primera vez en la edición impresa el 9 de octubre de 2021 con el título 'En casa con Carpet Sahib'. Escriba al autor a devyani.onial@expressindia.com