Por qué se deben calcular las cifras de 'exceso de mortalidad' de Covid

No solo ayudarán a captar la verdadera magnitud de la tragedia, sino que también ayudarán a planificar mejor las próximas oleadas de la pandemia.

En respuesta a la pandemia actual, necesitamos tener una publicación en tiempo real de las estadísticas del registro de defunciones. (Ilustración: C R Sasikumar)

En sus memorias, el escritor Suryakant Tripathi (1896-1961), más conocido como Nirala, describió el río Ganges como lleno de cadáveres cuando la segunda ola mortal de la pandemia de influenza azotó la India en 1918. La pandemia fue una experiencia profundamente traumática para él, ya que su familia desapareció en un abrir y cerrar de ojos. Otras historias orales de ese período describen cadáveres arrojados por acantilados o en la jungla. Cuando el Comisionado Sanitario de la India, Norman White, dio la estimación en 1919, de seis millones de muertes durante la pandemia, incluso él reconoció que el número real debe haber sido mucho mayor porque el sistema estadístico que registra las muertes también se rompió durante la pandemia. Unos años más tarde, cuando se llevó a cabo el censo en 1921, los funcionarios encontraron muchas aldeas despobladas y aumentaron la estimación del número de muertos por pandemia en más de 10 millones. Durante el siglo siguiente, varios investigadores utilizaron métodos refinados de estimación demográfica basados ​​en el exceso de muertes o en las tasas de crecimiento entre censos para aumentar aún más el número. Mi propia investigación, que también contabilizó las muertes en los estados principescos, sitúa el número de muertos de la pandemia de 1918 en el subcontinente indio en 20 millones o tres veces la cifra oficial. Esto representó alrededor del 6% de la población total y una de las mayores conmociones demográficas jamás registradas en la historia. Las mejores estimaciones de la cifra mundial de muertos por la pandemia de 1918, que inicialmente se estimaron en alrededor de 20 millones, ahora superan los 40 millones.

Un siglo después, nos encontramos atrapados en la segunda ola de otra pandemia mortal y valientes periodistas sobre el terreno en la India están demostrando que el número real de muertos supera con creces las cifras de muertes de Covid-19 que se publican a diario. . En Gujarat, el 14 de mayo, el periódico Divya Bhaskar publicó una historia que mostraba que entre el 1 de marzo y el 10 de mayo, se emitieron alrededor de 1,23,000 certificados de defunción en comparación con solo 58,000 en el mismo período en 2020. Este exceso de muertes suman alrededor de 65,000, en comparación con una tarjeta de puntuación oficial de muerte de Covid-19 de alrededor de 4.000, apunta a un posible factor de subregistro de 16. El gobierno de Gujarat no ha cuestionado las cifras de 2021, pero señaló correctamente que 2020 fue un año de referencia problemático porque el cierre nacional se detuvo el proceso de certificación de defunción y que las defunciones aumentan cada año en una cierta cantidad de cualquier manera. Por lo tanto, utilizo el período abril-mayo de 2019 como período de referencia y proyecto las muertes para el período de 40 días del 1 de abril al 10 de mayo en 2021 como si fuera un año normal usando la tasa de crecimiento promedio de muertes en 2017-19. El análisis se muestra en la tabla y el gráfico. Esto muestra una cifra de exceso de mortalidad de alrededor de 43.000 en comparación con los 3.992 casos de Covid-19 notificados para este período o un factor de subconteo cercano a 11. Esto es menor que 16, lo que informó Divya Bhaskar, pero sigue siendo muy alto y mucho mayor. que 3, el valor que encontré para la India durante la pandemia de 1918. Utilizando el método de exceso de mortalidad, el factor de subregistro para los EE. UU. Y muchos otros países de altos ingresos en la pandemia actual, según una estimación de la Universidad de Washington, está entre 1 y 2.



El factor de subregistro en Gujarat también varía sustancialmente entre las corporaciones municipales, donde las estadísticas de registro de defunciones son casi completas y, en general, parecen ser mayores para los tamaños de asentamientos más pequeños: Ahmedabad (4), Vadodara (16) y Rajkot (30). Si comparamos Ahmedabad y Rajkot en las muertes per cápita de Covid-19 reportadas, se concluiría que ambos se vieron afectados de manera similar, pero usando el exceso de muertes per cápita, Rajkot fue diez veces más afectado que Ahmedabad.

Cuando trabajamos con el exceso de muertes en lugar de las cifras de muertes de Covid-19 informadas en Gujarat, también se observa poca relación con las cargas de casos de Covid-19 informadas, que dependen en gran medida de la capacidad de prueba. Jamnagar, por ejemplo, tiene un número de casos de Covid-19 y un número de muertes per cápita más altos que otras corporaciones municipales de su tamaño y, sin embargo, su factor de subregistro es casi una cuarta parte de los demás, lo que sugiere informes relativamente más precisos. En pocas palabras, si bien nuestras cifras informadas sobre Covid-19 pueden ser útiles para medir algunas tendencias en la pandemia, simplemente no pueden capturar la escala de la tragedia. A medida que el Covid-19 se extiende por las zonas rurales de la India, especialmente en estados como Uttar Pradesh, Bihar y Jharkhand, donde las estadísticas de registro de defunciones son incompletas, es probable que el número de muertos sea asombrosamente superior a lo que se informa como muerte por Covid-19 y no se registra hasta el próximo censo. tiene lugar. Pero incluso las extrapolaciones más conservadoras de los datos de exceso de mortalidad disponibles elevan el número de muertos de la segunda ola en toda la India a más de un millón.

El sistema de registro de defunciones de la India se inició en la década de 1860 en respuesta a la pandemia de cólera. En respuesta a la pandemia actual, necesitamos tener una publicación en tiempo real de las estadísticas del registro de defunciones. Esto suena idealista, ya que nuestros políticos y administradores tienen pocos incentivos para hacerlo, pero si realmente lo hicieran, y literalmente solo requiere un movimiento rápido del lápiz, aún podríamos identificar los lugares, actualmente invisibles en los paneles de control de Covid-19 informados, que necesitan atención y recursos inmediatos para salvar vidas. Comprender la verdadera escala de la tragedia hoy también permitirá una mejor planificación a nivel de distrito para contrarrestar las futuras olas pandémicas. Los responsables de la formulación de políticas de la India deben prestar atención a la sabiduría antigua sobre la vigilancia de la salud pública mencionada en el Arthashastra: cualquier médico que sea llamado a una casa para tratar a una persona gravemente herida o que sufra de alimentos o bebidas nocivos debe informar el hecho a la gopa y al sthanika . Si hace un informe, no será acusado de ningún delito; si no lo hace, será acusado del mismo delito (que ayudó a ocultar).

Esta columna apareció por primera vez en la edición impresa el 26 de mayo de 2021 con el título 'Por qué debemos contar a los covid muertos'. Chinmay Tumbe es miembro de la facultad de IIM-Ahmedabad y autor de The Age of Pandemics, 1817-1920: How They Shaped India and the World