Por qué la frecuencia de los fenómenos meteorológicos extremos está aumentando y poniendo en riesgo las costas de la India

Los ciclones intensos como Tauktae, las fuertes lluvias y el aumento del nivel del mar se superponen a medida que el clima se calienta. El país debe realizar evaluaciones de riesgo costero

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Escrito por Roxy Mathew Koll

Una serie de fenómenos meteorológicos extremos sin precedentes han sacudido la costa occidental de la India. Durante los últimos tres años, los ciclones llegaron muy cerca de la costa oeste, con el ciclón Nisarga en 2020 y, recientemente, el ciclón Tauktae bordeando muy cerca de la ciudad de Mumbai. No se trata solo de ciclones; Kerala experimentó inundaciones generalizadas en 2018 y 2019, e inundaciones regionales en 2020.

Las inundaciones en Mumbai se han convertido en un evento anual desde el trágico evento de 2005, dando una sensación equivocada de resiliencia a la ciudad. Sin embargo, los datos en términos de número de muertes y pérdida de propiedad no mienten. Se han reportado 285 inundaciones en India entre 1950 y 2017, que afectaron a unos 850 millones de personas, dejaron a 19 millones sin hogar y mataron a unas 71.000 personas. El daño total durante este período asciende a unos 60.000 millones de dólares. La pérdida por año ha ido en aumento, y durante la última década el daño debido a las inundaciones ha sido de alrededor de $ 3 mil millones por año. Un estudio reciente del Ministerio de Ciencias de la Tierra señala que, en conjunto, las inundaciones, los ciclones, las olas de calor y frío y los rayos se cobraron alrededor de 1,4 lakh de vidas durante las últimas cinco décadas.



¿Estos eventos tienen un patrón recurrente señalado por el cambio climático? Un informe reciente de la OMM indica que las temperaturas medias mundiales superarán el aumento de 1,5 grados Celsius, como promedio anual (tenga en cuenta que este no es un promedio a largo plazo), en los próximos cinco años. Según el acuerdo de París, las naciones llegaron a un consenso de que las emisiones debían reducirse para evitar que las temperaturas medias globales a largo plazo subieran muy por debajo de los 2 grados Celsius, preferiblemente 1,5 grados Celsius. Esto es reconocer el hecho de que mantener las temperaturas en 1,5 grados Celsius reduciría sustancialmente el aumento adicional de los riesgos e impactos del cambio climático que, de lo contrario, vendrían con un aumento de 2 grados Celsius o más. Sin embargo, la forma de alcanzar este objetivo se deja en manos de cada país y, hasta ahora, no hemos logrado reducir las emisiones.

Entonces, ¿estamos a salvo si nos mantenemos dentro de los 1,5 grados Celsius o estamos condenados si cruzamos el umbral de 1,5 grados Celsius? El sistema climático global no colapsará en una ráfaga de eventos climáticos extremos si cruzamos 1,5 grados centígrados. Estamos viajando en la curva ascendente de 1,5 grados Celsius con temperaturas medias decenales que alcanzan los 1,2 grados Celsius, y los impactos ya se están sintiendo. Durante las últimas décadas, el calentamiento global ha ido a un ritmo acelerado y sus marcas se pueden ver en cualquier día del clima global desde la década de 2000. Por lo tanto, la Generación Z nunca ha vivido un día sin sentir la influencia del calentamiento global.

También es importante tener en cuenta que el umbral de 1,5 grados Celsius solo representa los cambios en las temperaturas de la superficie global. Más del 93 por ciento del calor adicional del calentamiento global es absorbido por los océanos, que tienen una profundidad promedio de 4 km. Entre los océanos, el calentamiento en el Océano Índico es el más rápido. Algunas regiones como el Océano Índico occidental, incluido el Mar Arábigo, registran cambios promedio a largo plazo por encima de 1,2 grados Celsius, lo que desencadena un aumento de las tormentas y los eventos de lluvia extrema en los países del borde del Océano Índico.

Con conjuntos de datos suficientemente a largo plazo, no hay duda de atribuir las huellas del cambio climático a los fenómenos meteorológicos extremos que han aumentado en número e intensidad, e incluso se superponen en los últimos tiempos, lo que ha provocado catástrofes complejas. Esto es lo que vimos durante los ciclones consecutivos tanto en 2020 como en 2021 en las costas oeste y este de la India.

Los datos del Departamento Meteorológico de la India (IMD) muestran que tanto el número como la intensidad de los ciclones han aumentado en el Mar Arábigo desde la década de 1980, amenazando la costa oeste densamente poblada. Con el ciclón Tauktae en mayo, este fue el tercer año consecutivo en el que un ciclón en el Mar Arábigo se ha acercado mucho (a menos de 100 kms de distancia). Tauktae impactó a los cinco estados (Kerala, Karnataka, Goa, Maharashtra y Gujarat), islas y territorios (Lakshadweep, etc.) en la costa oeste. Lo que fue notable fue que se intensificó de un ciclón débil a un ciclón extremadamente severo en un período de tiempo muy corto. Si bien la predicción de ciclones ha mejorado, lo que ha permitido salvar vidas, la rápida intensificación de los ciclones (un cambio de velocidad del viento de 55 km / h en menos de 24 horas) se ha convertido en un desafío tanto para los pronosticadores como para las autoridades de gestión de desastres. El ciclón Tauktae fue seguido inmediatamente por el ciclón Yaas en la costa este, que inundó la costa de Odisha y Bengala durante días.

No se trata solo de la gravedad de estos ciclones, sino de cómo se superpusieron múltiples eventos climáticos extremos para aumentar el impacto. Estos ciclones generaron marejadas ciclónicas con olas superiores a los 5 metros que empujaban el agua del mar hacia la tierra, acompañadas de fuertes lluvias que inundaron las regiones costeras. Con el aumento del calentamiento global, hay más humedad en el aire que los ciclones absorben y vierten sobre la tierra. Esto conducirá a inundaciones más prolongadas que cubrirán áreas más grandes que nunca. Y mucho menos para poder pronosticar sus impactos superpuestos, ni siquiera hay suficientes datos o comprensión de estos eventos extremos compuestos.

Los datos costeros observados junto con las proyecciones climáticas futuras deben usarse para preparar una evaluación de riesgo costera en profundidad. Esto es importante no solo para la India, sino también para todos los países de la ribera del Océano Índico que son vulnerables al cambio climático y corren un alto riesgo de sufrir fenómenos meteorológicos extremos. Esta evaluación informará cómo podemos estar a prueba de desastres y hacer que nuestra costa sea resistente. Incluso si detenemos todas las emisiones ahora mismo, los niveles actuales de dióxido de carbono en el medio ambiente se mantendrán durante varios cientos de años. Reducir las emisiones puede ralentizar ese pico para las próximas generaciones.

El autor es científico del clima, Instituto Indio de Meteorología Tropical.