Por qué necesitamos sero-encuestas

Ayudan a planificar y evaluar los ensayos de vacunas, llegando a estimaciones de la infección. Pero tales estudios tienen sus limitaciones.

Casos de coronavirus de Delhi, casos de covid de Delhi, encuesta de sero de Delhi, informe de encuesta de sero de Delhi, noticias de Delhi, noticias de la ciudad, Indian ExpressUn trabajador de la salud toma una muestra de hisopo para la prueba de COVID-19 en una escuela gubernamental en Nueva Delhi.

Escrito por Vineeta Bal y Satyajit Rath

Desde diciembre de 2019, el mundo se ha visto envuelto en una pandemia causada por el virus SARS-CoV-2. Una pandemia de este tipo es algo así como una nueva realidad para nosotros. Aún se están filtrando conocimientos sobre la enfermedad. Como resultado, hay mucha incertidumbre sobre cómo progresará la pandemia y qué se debe hacer. El virus SARS-CoV2, comúnmente conocido como virus corona, ha infectado claramente a un gran número de personas. Pero ni siquiera está claro exactamente cuántas personas han sido infectadas hasta ahora. Hemos estado utilizando las pruebas RTPCR para detectar material genético viral, o las llamadas pruebas rápidas de antígenos para detectar proteínas virales, en el líquido de la nariz, garganta y boca para detectar casos de enfermedad. Los números revelados por estas pruebas se han informado y discutido ampliamente. Pero cada vez más, también ha ido surgiendo nueva información basada en sero-encuestas.

Las sero-encuestas utilizan pruebas que examinan la parte líquida de la sangre o el suero, no el líquido de la nariz, la garganta y la boca. Estas pruebas detectan una respuesta inmune al material del virus, no al material del virus SARS-CoV-2 en sí. Tras una infección viral, el cuerpo produce diferentes respuestas inmunitarias. Uno de ellos es la producción de proteínas llamadas anticuerpos que se adhieren (o se unen) al virus; estos aparecen unos días después de la infección. La infección en sí misma suele desaparecer después de un par de semanas. Pero los anticuerpos, especialmente los de tipo IgG, permanecen en la sangre durante bastante tiempo, al menos durante meses. Estos anticuerpos se producen incluso si la persona infectada estaba asintomática. Y, por supuesto, nadie que no haya encontrado el virus tendrá estos anticuerpos.



Por lo tanto, si una persona estuviera infectada, el material del virus sería detectable en el líquido de la nariz, la garganta y la boca durante un par de semanas como máximo. Si las pruebas no se realizan en ese tiempo, nunca sabríamos si la persona alguna vez se ha infectado. Pero los anticuerpos IgG contra el virus permanecerían en la sangre de esa persona durante mucho tiempo. Entonces, si analizamos la sangre en busca de estos anticuerpos en cualquier momento y los encontramos (haciendo que la persona sea seropositiva), podemos decir que la persona en cuestión efectivamente había sido infectada por el virus en las últimas semanas / meses.

Las sero-encuestas analizan muestras de sangre de personas sanas para detectar anticuerpos IgG anti-SARS-CoV-2. No se puede hacer la prueba a todo el mundo, solo se hace la prueba a unas pocas personas elegidas al azar. Los resultados son una estimación de la proporción de personas que han sido infectadas por el virus en el pasado. Esta información ofrece una imagen de gran angular a lo largo del tiempo de cómo se ha propagado el virus en la comunidad.

Si las encuestas serológicas detectan inmunidad al SARS-CoV-2, ¿nos dicen si estamos protegidos contra el virus? No. Todas las respuestas inmunes no son protectoras. La prueba de sero-encuesta no detecta anticuerpos protectores, solo todos los anticuerpos (los protectores son mucho más difíciles de probar a gran escala). Además, incluso si detecta anticuerpos protectores, no tenemos idea de qué niveles de anticuerpos protectores son necesarios para la protección real.

La inmunidad colectiva, una frase recurrente en este contexto, es una situación en la que tantas personas en la comunidad son inmunes y están protegidas del virus que la transmisión del virus de persona a persona simplemente se detiene, aunque no todos son inmunes y protegido. La proporción de la comunidad que debe estar inmunológicamente protegida para alcanzar el punto de inmunidad colectiva difiere de una situación a otra. No tenemos idea de cuál es ese punto para COVID-19. Si bien las encuestas serológicas son útiles para examinar la inmunidad colectiva, no nos dicen si se ha alcanzado ese punto.

Se están reportando sero-encuestas de SARS-CoV-2 en muchas áreas alrededor del mundo con amplias variaciones en las proporciones de individuos seropositivos. Hasta ahora, se han reportado al menos cinco sero-encuestas desde India - una encuesta temprana en toda la India, encuestas en Delhi, Mumbai y Berhampur en Odisha, y ahora desde Pune. Entre las encuestas de ciudades realizadas anteriormente, Delhi mostró alrededor del 23 por ciento de seropositividad, Mumbai mostró alrededor del 40 por ciento y Berhampur fue del 31 por ciento. Estos números son promedios, con mucha variación entre vecindarios; variando en Mumbai, por ejemplo, del 16% al 57%.

La primera fase de la encuesta de la ciudad de Pune analizó muestras de sangre de 1.664 adultos elegidos al azar de cinco prabhags de la Corporación Municipal de Pune. Estos prabhags tuvieron una alta incidencia de casos positivos para RT-PCR. La prueba, para anticuerpos IgG que reconocen el dominio de unión al receptor de la proteína de pico SARS-CoV2, es altamente específica. La seropositividad general es del 51,5% de la población, y varía en diferentes áreas entre el 36% y el 65%. Hay más seropositividad en barrios abarrotados como chozas y viviendas. Por otro lado, el número total de casos de COVID-19 notificados de estos prabhags durante la pandemia asciende a alrededor del 4 por ciento de la población.

Los números de la sero-encuesta de Pune no son sorprendentes y son consistentes con los números de Delhi, Mumbai y Berhampur. Juntos, muestran que el SARS-CoV-2 se ha extendido ampliamente en nuestras comunidades urbanas, particularmente en localidades abarrotadas. Claramente, tendremos que pensar nuevamente, incluso oficialmente, en la transmisión comunitaria.

Estos números también parecen confirmar la impresión general de que la mayoría de las infecciones por SARS-CoV-2 son asintomáticas (algunas estimaciones dicen que alrededor del 80 por ciento son asintomáticas). La mayoría de los voluntarios que participaron en esta encuesta no informaron ninguna enfermedad durante los últimos meses. Por supuesto, el virus también podría propagarse de personas infectadas asintomáticamente, especialmente dentro de las familias.

Pero, ¿los números de Pune nos dicen exactamente cuántas infecciones son realmente asintomáticas? La respuesta depende de si realmente estamos identificando todos los casos de enfermedad COVID-19. La respuesta probable es que no lo somos.

A pesar del aumento de la capacidad de prueba de RT-PCR, los volúmenes de prueba siguen siendo bajos. A pesar de estos aumentos, las proporciones de pruebas positivas para RT-PCR siguen sin cambios, lo que sugiere que todavía nos faltan casos. Se están utilizando pruebas rápidas de antígenos, aunque convenientes pero posiblemente menos sensibles, y por lo tanto los casos que faltan.

Más importante aún, el miedo a la muerte fuera de lugar que se ha generado, las posibilidades reales de una cuarentena miserable, de pérdida de ingresos y apoyo, así como de estigmatización social y ostracismo, y anécdotas generalizadas que subrayan la falta de claridad sobre los recursos hospitalarios y costos, todos se combinan para hacer que la gente se muestre reacia a someterse a las pruebas. Eso significa que todavía nos faltan casos.

Mientras sigamos perdiendo casos, no podremos hacer el mejor uso posible de las sero-encuestas para planificar políticas de salud pública efectivas para la pandemia.

Por supuesto, necesitamos más encuestas serológicas. Necesitamos probar a más personas y más localidades, y necesitamos probar las mismas localidades a lo largo del tiempo para poder seguir las huellas del virus que se mueve a través de nuestras comunidades. Necesitamos analizar estas muestras de sangre para determinar los niveles reales de anticuerpos y los anticuerpos protectores y sus niveles para comenzar a comprender cómo sería la protección real. Necesitamos que dejen de diferenciar entre ellos y nosotros. Cualquiera puede infectarse; el virus es un ecualizador y tenemos que salir de la mentalidad de excluir a las personas que necesitan ser puestas en cuarentena. Y necesitamos estas encuestas serológicas para planificar y evaluar los ensayos de vacunas, así como para el eventual despliegue de vacunas.

(Los escritores son ex científicos de NII, Delhi y se especializan en infecciones e inmunidad; Bal se encuentra actualmente en IISER Pune)